Diventa sempre più evidente la relazione tra diabete di tipo 1, la forma meno diffusa, e infezione da Covid-19. Uno studio su oltre 38mila giovani conferma ciò che i ricercatori avevano cominciato a sospettare: la pandemia di Covid ha accelerato l’aumento dei casi di diabete di tipo 1 nei bambini e negli adolescenti. Inizialmente i ricercatori credevano che l’aumento fosse causato dal virus stesso, ma probabilmente non è vero.

Lo studio, pubblicato su JAMA Network Open, ha raccolto dati da 17 studi precedenti e ha scoperto che l’incidenza del diabete di tipo 1 nei bambini e negli adolescenti di età inferiore ai 19 anni era superiore di circa il 14% nel 2020, il primo anno della pandemia, rispetto a l’anno precedente. L’impatto è aumentato ulteriormente nel secondo anno di pandemia, il 27% in più rispetto al 2019.

Questi dati sono in linea con un altro ampio studio condotto su oltre 1 milione di bambini presentato all’incontro annuale dell’Associazione europea per lo studio del diabete (EASD) a Stoccolma, Svezia.

“È una frequenza molto più alta di quanto ci aspettassimo”, afferma l’autore principale Rayzel Shulman del SickKids Research Institute di Toronto, Canada. Prima di Covid, la frequenza del diabete di tipo 1 nei bambini aumentava a un ritmo costante compreso tra il 2% e il 4% circa ogni anno.

Il diabete di tipo 1 si verifica quando il sistema immunitario attacca le cellule del pancreas che producono insulina, che regola i livelli di zucchero nel sangue. Di conseguenza, i livelli di zucchero nel sangue possono fluttuare pericolosamente. A lungo termine, questo può danneggiare i vasi sanguigni, portando a cecità, insufficienza renale, attacchi di cuore o danni ai nervi che, nel peggiore dei casi, richiedono l’amputazione.

In Spagna non ci sono dati specifici su quanti nuovi casi di diabete di tipo 1 siano stati diagnosticati a causa della pandemia, secondo Virginia Bellido della Società Spagnola del Diabete. Tuttavia, aggiunge, sono stati condotti vari studi che documentano un aumento della frequenza dei casi di diabete di tipo 1 durante la pandemia e “molti di questi casi presentavano una maggiore frequenza di chetosi”. [when the body doesn’t have enough insulin to allow blood sugar to enter cells for use as energy, likely due to their own pandemic-related limitations].”

La frequenza della chetoacidosi diabetica, una complicanza pericolosa per la vita del diabete di tipo 1 di nuova insorgenza, è aumentata del 26% tra il 2019 e il 2020, probabilmente perché le persone esitavano o non erano in grado di cercare cure urgenti quando sono comparsi i primi sintomi. La chetoacidosi diabetica può essere prevenuta ma, se si verifica, ha effetti a lungo termine, quindi “questo è in realtà uno dei risultati più importanti di questo studio”, afferma Shulman.

Nonostante i numerosi studi che tentano di trovare prove del fatto che SARS-CoV-2 provoca un aumento o danneggia in modo significativo le cellule pancreatiche, la risposta non è stata soddisfacente.

Bellido spiega che inizialmente si parlava di un aumento dei casi di diabete dovuto all’effetto diretto del virus associato alla distruzione delle cellule beta del pancreas. “Ma questo non è chiaro oggi.”

Altri fattori che potrebbero avere un impatto sono i fattori alla base della pandemia, come cambiamenti nello stile di vita, cambiamenti nei modelli di infezione in pediatria o aumento dello stress correlato alla pandemia. “Ma le cause esatte che hanno portato a questo aumento di frequenza, finora, non sono chiare”, dice un endocrinologo dell’Ospedale Universitario Virgen del Rocío di Siviglia.

Shulman e i suoi colleghi hanno limitato la loro analisi agli studi che contenevano dati almeno 12 mesi prima e durante la pandemia. Sono stati inclusi anche solo quelli che hanno riportato la dimensione della popolazione in studio, non solo il numero di casi.

Oltre a confermare che la frequenza del diabete di tipo 1 nei bambini è aumentata durante i primi due anni di pandemia, hanno anche scoperto che la pandemia ha alterato la stagionalità del diabete di tipo 1 pediatrico. La malattia di solito segue schemi stagionali chiari, con più nuovi casi diagnosticati durante i mesi invernali rispetto a quelli estivi.

L’esperto di Siviglia commenta che è vero che di solito c’è una frequenza maggiore durante i mesi invernali e sembra che con la pandemia di Covid-19 questa stagionalità si sia persa. Le ragioni? “Non c’è nulla di chiaro”, risponde. Egli sottolinea che nei prossimi anni si vedrà se questo schema stagionale sarà stato interrotto.

Il diabete di tipo 2 si sviluppa quando il pancreas non produce abbastanza insulina e il corpo diventa resistente ad essa. L’inattività e l’obesità sono fattori di rischio.

Non è chiaro cosa abbia innescato l’improvviso aumento del diabete e per quanto tempo questa tendenza potrà continuare, riconosce Shulman.

Ma altri ricercatori non sono del tutto convinti dei risultati. Lars Stene, un epidemiologo che studia i fattori di rischio per il diabete di tipo 1 presso l’Istituto norvegese di sanità pubblica di Oslo, ritiene che un aumento della frequenza del 14% in un solo anno “sembra improbabile”.

Per quanto riguarda le cause sottostanti, Kamrath, che ha scritto un commento invitato alla meta-analisi, afferma che ora sembra “abbastanza improbabile” che la SARS-CoV-2 danneggi direttamente le cellule pancreatiche nei bambini.

Se la parallela pandemia del diabete non è causata dal virus che distrugge le cellule pancreatiche, afferma Shulman, si apre l’opportunità per i ricercatori di indagare su altri fattori che potrebbero portare a un aumento decennale del diabete infantile.

Thirunavukkarasu osserva che la spiegazione più probabile è che l’attacco del sistema immunitario al pancreas sia “scatenato dall’infezione da COVID-19, cosa che accade anche con altre infezioni, come gli enterovirus e l’epatite B”.

I ricercatori stanno esplorando altri possibili fattori scatenanti, come le diete ricche di alimenti altamente trasformati, l’aumento di peso e i cambiamenti nei microrganismi che colpiscono il sistema immunitario intestinale. “Non esiste una risposta unica a questo”, concludono.

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